Et la variole du singe est arrivée...

Alors que les voyages internationaux, les rassemblements de masse et les activités sociales commencent à reprendre leur rythme pré-pandémique, la variole du singe vient nous rappeler que nous ne pouvons pas nous reposer sur nos lauriers.

La variole du singe n'est pas une nouvelle maladie. Elle a été découverte chez les singes il y a plus de 50 ans et le premier cas humain a été découvert en République démocratique du Congo en 1970.  Les manuels nous disent que la variole du singe est une maladie rare, causée par un virus de la même famille que la variole, un virus qui a été éradiqué dans les années 1970 par la vaccination. Le virus de la variole du singe reste constamment présent chez les animaux et dans leur environnement dans plusieurs pays d'Afrique. Il passe parfois de l'animal à l'homme et, jusqu'à présent, la propagation interhumaine était rare.

Bien que la communauté médicale connaisse bien le virus de la variole du singe, cette propagation rapide dans plusieurs pays n'avait jamais été observée auparavant. La plupart des cas de variole du singe sont survenus chez des personnes ayant eu un contact direct avec des animaux infectés. La transmission entre humains était rare. Le premier rapport de cas en dehors du continent africain remonte à 2003, aux États-Unis. Des animaux importés du Ghana ont infecté des chiens de prairie domestiques, qui ont ensuite infecté plus de 40 personnes ayant été en contact avec eux. Lors de plusieurs incidents survenus en 2019 et 2021, des voyageurs en provenance du Nigeria ont été diagnostiqués comme ayant la variole du singe après leur arrivée dans d'autres pays, notamment à Singapour, au Royaume-Uni et aux États-Unis.

Au début du mois de mai de cette année, le Royaume-Uni a signalé un autre cas importé du Nigeria. Les professionnels de santé étant en état d'alerte, deux autres cas ont été découverts une semaine plus tard. Cependant, ces deux cas n'avaient aucun lien avec le Nigeria ou le cas précédent. Rapidement, d'autres cas ont été identifiés sans lien connu avec les pays endémiques et les autorités sanitaires d'Europe et d'ailleurs ont été alertées d'une épidémie inhabituelle. Des cas ont maintenant été signalés dans au moins 20 pays en dehors de l'Afrique. Il semble que la plupart des cas concernent des personnes ayant eu des contacts étroits et intimes prolongés lors de rassemblements de masse au début du mois de mai en Europe.

Les symptômes de la variole du singe commencent comme ceux de nombreuses autres maladies courantes : maux de tête, fièvre soudaine, douleurs musculaires, douleurs dorsales, gonflement des ganglions lymphatiques, faiblesse et fatigue.  L'éruption cutanée est caractéristique. L'éruption est d'abord plate, puis elle devient bosselée et se transforme en cloques, dont le liquide passe du clair au pus blanc. Avant cette épidémie, l'éruption était surtout présente sur le visage, les bras et les jambes. Dans la présente épidémie, elle est observée autour de la région génitale et anale. L'éruption peut être confondue avec d'autres maladies comme la varicelle ou l'herpès. Le contexte de l'exposition potentielle sera le facteur déterminant de la probabilité que le "tableau clinique" soit causé par la variole du singe.

La variole du singe se transmet d'une personne à l'autre par un contact rapproché important, un contact direct avec l'éruption cutanée ou les fluides corporels et par des objets contaminés tels que le linge de lit et les vêtements. Elle ne se propage PAS par un bref contact. Contrairement à la COVID-19, les gens sauront probablement où l'exposition a eu lieu. Les personnes les plus exposées au risque d'infection sont celles qui sont en contact étroit peau à peau, les contacts familiaux et les partenaires sexuels, ainsi que le personnel de santé s'il n'utilise pas d'équipement de protection individuelle (EPI). Il existe encore des facteurs inconnus et il faut donc s'attendre à ce que les conseils des experts en contrôle des infections évoluent.  En attendant d'en savoir plus, les professionnels de la santé font preuve de prudence : s'ils soupçonnent la présence de la variole du singe, ils utiliseront un équipement de protection individuelle complet (blouse, gants, protection oculaire, masque respiratoire, couvre-chaussures et couvre-chefs). Si l'admission à l'hôpital est nécessaire, les patients seront gardés dans des chambres d'isolement. La recherche des contacts est impérative pour stopper toute nouvelle transmission. Un vaccin et des antiviraux développés contre la variole sont efficaces contre la variole du singe. Ils sont disponibles dans certains endroits et il existe des protocoles sur la façon dont ils doivent être utilisés.

La bonne nouvelle est que cette épidémie peut être contenue et éteinte. Fortes des enseignements tirés de la COVID-19, les autorités réagissent rapidement - en collaborant, en partageant des informations et des conseils. Des vaccins et d'autres contre-mesures sont déployés. Les mesures utilisées par les organisations pour réduire le risque de transmission de la COVID-19 sont toujours d'actualité. Restez informés, sensibilisez le public - il s'agit d'une situation en constante évolution. Il y aura de la désinformation et des théories du complot. Demandez conseil rapidement. Les mesures d'hygiène, l'isolement approprié, la recherche des contacts et la quarantaine sont toujours utiles. Les restrictions de voyage ne le sont pas.

Des risques sanitaires inhabituels semblent apparaître de plus en plus rapidement. Même si notre attention se porte actuellement sur la variole du singe, nous ne pouvons pas baisser la garde face à tout ce que le XXIe siècle nous réserve.

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